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Historia de Nueva York

Washington Irving fue un gran viajero que en 1809 publicó una jocosa historia sobre el Nueva York holandés. Un libro que no tiene desperdicio. El mismo Walter Scott dijo que, leyéndolo, no podía contener la risa. Gotham es hoy muy diferente, pero conocer sus orígenes nos la hace más humana.

14 de noviembre de 2016

Irving fue el primer autor norteamericano que los ingleses incluyeron en su particular parnaso literario –fue amigo de Dickens–. Representa, en efecto, al alba de la literatura de la antigua colonia. En 1809 publicó esta historia, jocosa pero verdadera, del originario Nueva York holandés. No tiene desperdicio y engatusa al lector relatando los avatares de la colonización holandesa con una gracia que nos recuerda a la de Laurence Sterne.

Washington Irving fue un gran viajero, lo que debía llevar en la sangre, pues su padre era un marino escocés de las Orcadas establecido en Nueva York.

En España le conocemos, muy parcialmente, sobre todo por sus Cuentos de la Alhambra. Gran conocedor de nuestro país y fascinado por él, llegó a ser embajador norteamericano en Madrid de 1842 a 1846, el único honor oficial de que disfrutó. Uno de sus paseos favoritos era el Paseo del Prado y sentarse en un banco a la sombra de los grandes árboles.

En este libro sobre Nueva York quiso desmontar una guía que se había publicado sobre la ciudad, que tenía un estilo pomposo y algo patriotero. Usa de la burla amable, del adjetivo acertado y humorístico y despliega toda su gracia como escritor para contarnos cómo fueron los primeros años de la colonia holandesa, que dura apenas, con supremacía holandesa, cincuenta años, pero que marcó indeleblemente la ciudad. Irving retoca cartas, citas históricas y hace a veces de gran impostor, sin pretender engañar sino solamente entretener, y sin tomarse demasiado en serio a sí mismo, al igual que muchos escritores anglosajones.

Viaje a Nueva York. Literatura de viajes

Cuando describe las batallas, que fueron más bien escaramuzas, de los holandeses con los ingleses, utiliza los términos que encontramos en la Ilíada, en tono de parodia, claro. Este libro es un ejemplo de cómo utilizar la ironía sin herir ni confundir y de manera entretenida. Walter Scott dice que, leyéndolo, no podía contener la risa.

Washington Irving fue el primero que usó el término Gotham para llamar a la ciudad, la ciudad de los knickerbockers, por su personaje Diedrich Knickerbocker, holandés. Se percibe entre sus líneas la influencia del Quijote –que conocía muy bien, como mucha literatura española– en su crítica a los libros de caballerías y de las actitudes de los historiadores de su tiempo. De hecho, en un momento dado nos dice que la biblioteca del testarudo y colérico Peter Stuyvesant era algo así “como la mismísima de Don Quijote”.

Nueva York es hoy muy diferente, pero leer sobre sus orígenes nos la hace más humana, pues descubrimos que tiene historia más allá de mediados del siglo XIX, mucho antes de la estatua de la Libertad, los rascacielos y Ellis Island, la aduana de los inmigrantes de Irlanda, Europa oriental y de Italia, sobre todo.

Aunque Irving ha sido catalogado, casi encasillado, en el romanticismo, esta historia no tiene nada de romántica, sino de burlona y algo satírica. Durante su vida estuvo rodeado de gran fama, sobre todo aprecio, de sus conciudadanos. Fue un razonable historiador y biógrafo (de Mahoma, de Cristóbal Colón) y sus caracteres humanos adquirieron pronto el perfil más universal, más allá de los confines de Manhattan. Muchos personajes, además del citado Knickerbocker, como Rip Van Winkle, que durmió durante veinte años para evitar la lata que le daba su mujer, son clásicos que han inspirado a muchos artistas.

Quizá la trivialización de los Cuentos de la Alhambra (que son muy interesantes) lo hayan empequeñecido a los ojos del lector español, así que este libro es bienvenido, porque le hace justicia como el gran escritor e historiador que fue.

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