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Humboldt: medir el mundo

Los viajes de Alexander Humboldt por España y el mundo marcaron un antes y un después en la geografía y las mediciones. La latitud y la longitud fue una de las obsesiones del naturalista alemán, que celebra con nosotros el I Aniversario de La Línea del Horizonte.

14 de mayo de 2013

Alexander Von Humboldt vivió obsesionado con la latitud y la longitud. Sus múltiples viajes los pasaba tomando anotaciones científicas, midiendo alturas de montañas y fijando posiciones geográficas. No en vano, está considerado como el “padre de la geografía moderna universal”. Alguien que era experto en temas como física, antropología, zoología, astronomía, mineralogía, botánica, climatología, oceanografía, vulcanología, humanismo y, por supuesto, geografía, no podemos calificarlo de otra manera que de un verdadero genio.

Teide, Tenerife.

Alfonso Polvorinos.

De su insaciable interés por medirlo todo da buena cuenta Daniel Kehlmann en su libro La medición del mundo, donde narra la vida del célebre científico alemán y la de otro genio contemporáneo Carl Fiedrich Gauss. Ambos coincidieron en 1828 en Berlín en un congreso de naturalistas. Por aquel entonces Humboldt ya había regresado de su periplo viajero por medio mundo marcando un antes y un después en la geografía y el mundo de las mediciones. Especialmente en cuanto a latitudes, longitudes y altitudes del Nuevo Mundo se refiere. El origen de aquellos viajes estriba en realidad en el anhelo del acaudalado científico, nacido en 1769 en la localidad alemana de Tegel, muy cerca de Berlín, en recorrer las posesiones de la corona española en tierras americanas.

No lo hizo solo: viajó acompañado del botánico y cirujano Bonpland. En un primer momento iban a realizar un viaje al Atlas, pero diferentes sucesos políticos propiciaron que se dirigieran finalmente a Madrid para solicitar la protección del monarca Carlos IV en su viaje a América. El 5 de enero de 1799 pisaron suelo español por primera vez, cruzando el Pirineo desde Marsella. Viajaron por la costa mediterránea (Girona, Barcelona, Valencia, etc.), poniendo en práctica los complejos y modernos aparatos de medición y observación. Aprovecharon también para relacionarse con otros científicos y naturalistas españoles y con miembros alemanes de la comunidad científica madrileña.

Humboldt fue uno de los primeros en establecer la latitud y la longitud de Madrid y Aranjuez. También realizó los primeros perfiles topográficos de la sierra de Guadarrama y otros lugares de la península, como la Meseta Central. En total, permaneció en la península cuatro meses, desde enero hasta junio de ese año, cuando, una vez obtenido el pasaporte en Aranjuez, viaja hasta el puerto de La Coruña.

Aquarium Finisterrae, A Coruna.

Alfonso Polvorinos.

El 5 de junio de 1799, Humboldt zarpa del puerto coruñés con destino a las islas Canarias. La ciudad gallega quiso celebrar el 200 aniversario de la partida –día que coincide además con el Día Internacional del Medio Ambiente– inaugurando el aquarium Finisterrae al pie de la Torre de Hércules. En el precioso acuario del Fin del Mundo se muestra un fenomenal recorrido por la biodiversidad de los fondos marinos y la costa gallega y buen parte del Atlántico, océano que navegó Humboldt durante quince días en la corbeta Pizarro para llegar a la isla de Tenerife. En esta isla canaria permaneció el científico una semana, que fue tiempo suficiente para estudiar la geografía insular y enamorarse de la tierra tinerfeña hasta el punto de manifestar a su partida en una carta familiar: “Me voy casi con lágrimas en los ojos. Quisiera venir a vivir aquí”.

En esos días visitó el Jardín de Aclimatación de La Laguna y realizó inventarios botánicos en diferentes lugares de la isla, pero lo que verdaderamente le cautivó fueron el Teide –estableció los diferentes pisos de vegetación del techo de España– y el valle de la Orotava.

Sus vivencias, estudios y comentarios quedaron reflejados en su libro Kosmos y sobre todo en su obra Voyager, a la par que sus observaciones botánicas referidas a la catena altitudinal desde el nivel del mar hasta los 3.718m de altura del Teide, fueron la base de la fitogeografía o geobotánica que hoy conocemos.

Humboldt creó escuela. Otro célebre teutón, Leopold von Buch se vio tremendamente influenciado por Humboldt y no dudó en ir a las islas afortunadas. De los estudios de éste último resultó el tratado de geografía física de Canarias. Humboldt llegó a escribir:

“La cumbre del Pico de Tenerife, cuando una capa horizontal de nubes de una blancura deslumbrante separa el cono de las cenizas de la meseta inferior, y cuando, de repente, de resultas de una corriente que sube, la vista puede al fin penetrar desde el mismo borde del cráter, hasta las viñas de La Orotava, los jardines de naranjos y los grupos frondosos de plataneras del litoral”.

Actualmente, una ruta turística permite conocer los enclaves tinerfeños vinculados a la figura de Humboldt.

El 25 de junio partió hacia América. El primer objetivo era la isla de Cuba, pero una epidemia a bordo hizo que tuvieran que atracar en tierra venezolana. Ahí se inició un largo viaje por tierras americanas que le llevó a visitar Venezuela, Perú, Colombia, México, Cuba y, sobre todo, Ecuador. Resultado de aquel viaje de cinco años fueron, entre otras cosas, la demostración de la comunicación entre las cuencas fluviales del Orinoco y el Amazonas; el trazo de las líneas isotermas, que actualmente se utilizan en los mapas climáticos, o el descubrimiento en el Pacífico de la corriente marina que hoy lleva su nombre.

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