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La conquista del Cervino III. Triunfo y tragedia

En su lucha por alcanzar la cima del Matterhorn, Edward Whymper asciende por la arista Hörnli; mientras que su competidor, Carrel, trepa por la arista del Leone. ¿Quién alcanzará antes la cumbre? Y lo más importante, ¿quién logrará regresar de sus alturas?

22 de septiembre de 2012

Y llega 1865, año del desenlace de la historia. Corre el mes de julio, las nieves continúan fundiéndose en las laderas y todo está dispuesto para el último acto. Whymper se decide por la arista Hörnli –barrunta, acertadamente, que es la ruta más desembarazada de obstáculos- y concentra en Zermatt a su abultado grupo. Michael Croz, el reputado guía de Chamonix, y el reverendo Hudson, reciente triunfador sobre el Monte Rosa, son montañeros de primera categoría; Hadow, el estudiante, y lord Francis Douglas, son noveles en las lides alpinas, pero su juventud –ambos tienen 19 primaveras– les confiere fuerza y entusiasmo. En cuanto a los guías suizos, Taugwalder padre e hijo, les respalda su veteranía en el desempeño de su profesión.

III.-El-Cervino-con-la-arista-Hornli-vía-normal-en-el-centro

Foto: Javier Jayme

Deben apresurarse, ya que corre la voz de que Carrel y su cordada están en camino por el lado italiano. Aquella tarde acampan al pie de la arista, a 3.350 metros. El nuevo día amanece radiante y, guiados por Croz, no encuentran dificultades serias hasta l’Epaule, el famoso “hombro” del Matterhorn, a 4.250 metros. Superan la peligrosa travesía sobre los precipicios de la cara norte y, a las 13:40, pisan la anhelada cumbre. Es el 14 de julio, su triunfo ha resultado más fácil de lo imaginado y tienen el mundo a sus pies, pero… ¿son los primeros?

Whymper, torturado por la duda, se asoma al abismo y distingue a Carrel y sus hombres, muchos metros más abajo, trepando por la arista del Leone. Las voces y las piedras arrojadas por los vencedores hacen ver a los italianos que han perdido la partida. Pero el inglés, en su instante de máxima gloria –eufórico, al fin y al cabo–, no disfruta con la derrota de su rival. “Nuestros gritos”, escribió más tarde, “significaban privarle de la ilusión de su vida y lamenté que no estuviera con nosotros”. Abatido, Carrel se retira. Tres días más tarde conquistará, a su vez, el Cervino; pero su victoria le dejará un irremediable poso de amargura.

III. Refugio Carrel 3.835-m. en la arista del Leone

Foto: Javier Jayme

El éxito se ha conseguido, pero a Whymper y a sus compañeros aún les falta descender. Se ponen de nuevo en marcha y llegan sin novedad a los pasos delicados por encima del “hombro”. Inesperadamente, Hadow resbala y se precipita sobre Croz, derribándole. Hudson y Douglas, encordados con ambos, son arrancados de la pared y los cuatro caen al vacío. Horrorizados, los restantes escaladores se aferran a la roca con desesperación; ensamblados también a los que gritan desde el abismo, presienten que están igualmente condenados. Pero sucede lo impensable: con un brusco tirón, la cuerda se rompe y Whymper y los dos Taugwalder, salvados milagrosamente, contemplan impotentes como los demás se despeñan por la cara norte en un vuelo mortal de 1.500 metros hasta el glaciar de la base. Triunfo y tragedia cogidos de la mano en un mismo acto.

El escalador Edward WhymperCinco días después, el 19 de julio, fueron recuperados los cuerpos sin vida, salvo el de lord Francis Douglas, que aguarda desde hace casi siglo y medio a que los hielos lo devuelvan algún día a la luz del sol. El eco de la terrible desgracia resonó por toda Europa. En Inglaterra, la ola de indignación fue tal que movió a la reina Victoria a preguntar a lord Chamberlain si no se podía declarar ilegal la práctica del alpinismo.

En cuanto a Whymper, le esperaban nuevos días de gloria explorando otros horizontes y montañas, lejos ya de Los Alpes. Pero el Cervino, monarca destronado y despojado de su misterio, se tomó larga y refinada venganza sobre su debelador, ya que el recuerdo del drama vivido en su juventud siguió atormentando a éste el resto de sus días.

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