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La tragedia sobrevuela la Antártida

Acaba de cumplirse el centenario de la trágica muerte del capitán Scott y sus compañeros mientras regresaban del Polo Sur. Desde entonces larga es la lista de científicos que han perecido en tan helado continente y poco ha faltado para que ésta se incrementase en medio centenar.

29 de noviembre de 2013

Hace unas semanas, una información procedente de un periódico de Nueva Zelanda pasó totalmente desaperciba para el resto del mundo. El titular: “Un avión sobrevuela durante dos horas y medio la Antártida antes de tomar tierra”. Parecía concebido para hacer la noticia aún más anodina.

Incluso uno podía pensar en la suerte que habían tenido esos afortunados pasajeros del avión a los que un piloto generoso les había regalado el espectáculo de una larga excursión aérea sobre uno de los lugares más bellos del planeta: la Antártida. Sin embargo, si la curiosidad le llevaba a seguir leyendo, descubría una historia muy diferente.

El avión no transportaba turistas, que habían pagado una considerable cantidad de dinero para visitar desde el aire las maravillas del continente helado, sino que eran científicos que se dirigían a aquellos parajes para llevar a cabo unas investigaciones, la mayor parte de ellas discretas y que nunca alcanzarían el interés del gran público.

Trabajadores de la ciencia que simplemente iban a hacer su trabajo, y a los que muchos podrían mirar con envidia por tener el privilegio de pisar aquel continente, sin considerar las privaciones personales que esto lleva consigo y los riesgos que tienen que afrontar. Y que, como se verá a continuación, empiezan desde el mismo momento del vuelo.

Aeropuerto de McMurdo, Antártida.

Tim Smith, Wikipedia.

El punto de no retorno

El aeropuerto de McMurdo, su destino en la Antártida, se encuentra a 6.000 kilómetros del de Christchurch, en Nueva Zelanda (el doble de la distancia que separa Madrid de Moscú). Un trayecto, evidentemente, considerable que tiene la desventaja de que no existen aeropuertos intermedios para hacer una escala, por lo que hay que recorrerlos en un vuelo de unas siete horas y media de duración.

Hasta aquí todo parecen datos geográficos; el problema es que los aviones que cubren este servicio no tienen suficiente capacidad de combustible para realizar un viaje de ida y vuelta sin repostar, por lo que, aproximadamente a la mitad del vuelo, se encuentra lo que los pilotos llaman “el punto de no retorno”. Una vez sobrepasado ese punto, el avión no tendría combustible suficiente para volver al punto de partida, viéndose obligado a alcanzar su destino, donde, después de aterrizar, podría repostar para realizar el viaje de vuelta.

Cuando se acerca ese punto, el protocolo que siguen los pilotos es requerir información meteorológica al aeropuerto de McMurdo para garantizar que, pese a la dureza del entorno antártico, las condiciones se mantendrán en las siguientes horas lo suficientemente buenas para que el avión pueda aterrizar sin más complicaciones que las inherentes al terreno, que no son precisamente las pistas del aeropuerto de Madrid-Barajas.

Y así suele ocurrir habitualmente: las predicciones se confirman y los aviones aterrizan sin complicaciones, quedando “el punto de no retorno” como una anécdota más que confiere un aire diferente al vuelo y, en cierta medida, algo que contar con una sonrisa de orgullo a familiares y amigos. Pero a veces las cosas no ocurren como estaban previstas.

 

La sombra del desastre

Y eso fue lo que ocurrió hace unas semanas. El tiempo cambió con mucha más rapidez que lo previsto por los meteorólogos y cuando el avión alcanzó el aeropuerto de McMurdo no era posible ni intentar el aterrizaje.

Sin aeropuerto alternativo, como ocurre en todos los lugares del mundo, y sin posibilidades de retroceder al aeropuerto de origen por falta de combustible, lo único que podía hacer el avión era sobrevolar la zona y esperar que las condiciones meteorológicas mejorasen. Al tiempo que gastaban combustible para el hipotético caso de que tuvieran que hacer un aterrizaje de emergencia. Y así durante dos horas y media, aproximadamente el tiempo que dura un vuelo desde Madrid hasta Hamburgo, al norte de Alemania.

Aeropuerto de McMurdo, Antártida.

U.S. Air Force photo/Tech. Sgt. Shane A. Cuomo.

Finalmente, y después de ese tiempo, que para el medio centenar de pasajeros no debió de pasar en un abrir y cerrar de ojos, los pilotos decidieron intentar el aterrizaje, bien porque el tiempo había mejorado un poco, bien porque el combustible comenzaba a escasear. Afortunadamente, el avión tomó tierra, o mejor dicho hielo, gracias –principalmente– a la pericia de los pilotos que reciben un entrenamiento especial para poder hacer frente a este tipo de situaciones.

Desgraciadamente, no todas las veces se ha tenido la misma suerte y, en 1979, otro avión neozelandés se estrelló en las inmediaciones y perecieron 257 personas. La Antártida, pese a todos los adelantos y las mejoras tecnológicas, sigue siendo un lugar peligroso, donde uno, además de encontrarse con la belleza, se puede encontrar con la muerte.

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  • 02 de diciembre de 2013 a las 1:44

    Muy interesante este articulo.
    Pocas personas conocen las características de la Antártida, y lo que allí realizan los científicos, asi como el apoyo logístico que materializan los técnicos militares para el eficaz desarrollo de los programas de investigación.
    Un dura y exigente labor, no exenta de riesgos a considerar y valorar

    Por Bruno