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Leones blancos y rinocerontes condenados

Elandela Lodge es una reserva en el Parque Nacional Kruger, situada al noreste de Sudáfrica, donde rinocerontes y leones blancos viven en su hábitat. Yvonne y Rocco, dos apasionados de los safaris y la fauna africana, luchan contra los furtivos que les dan caza.

17 de febrero de 2013

Era poco antes de la hora de comer cuando llegué al Elandela Lodge de Kruger, cerca de Hoedspruit, en el noreste de Sudáfrica. El sol calentaba con fuerza y me estaba esperando, sentado en una mesa y enfundado bajo su sombrero tejano, Rocco, propietario de esta vasta reserva privada cerca de las montañas Drakensberg. Tras tomar algo fresquito, Rocco comenzó a contarme la historia de su alojamiento y los proyectos que desde allí se realizan. Pronto me cautivó su amor por la naturaleza y la implicación, junto a su mujer Yvonne, en dos de los proyectos más interesantes de la fauna africana. Uno está vinculado a la lucha contra el furtivismo, el que tiene que ver con la mayor lacra actual del país: la caza de rinocerontes; el otro tiene un componente más sentimental. Ambos muy loables y con los que no dudé en involucrarme yo tampoco.

“Blancos”, le dije a Rocco antes de que me hiciera la pregunta sobre qué leones prefería ver. “Bien, pero antes de salir esta tarde a buscarlos, quiero presentarte a Roccy. Has de darle el biberón”, me dijo.

Rinoceronte bebé en la reserva de Elandela Lodge, Sudáfrica.

Alfonso Polvorinos.

A las 15.00h., puntuales como cada jornada, los cuidadores se acercan al recinto de Roccy para darle su bidón de leche diario. En esta ocasión les acompañé y me dejaron que fuera yo quien se lo diera. No se me olvidará cómo al vernos llegar el pequeño rinoceronte se puso a llorar, con un sonido que recordaba a un bebé, demandando su preciado alimento. La historia de Roccy es dura, muy dura. En el verano de 2011, unos furtivos se colaron en la reserva y mataron a su madre delante de él cuando sólo tenía tres meses. ¿El motivo? El desorbitado precio que en el mercado negro asiático adquiere el cuerno de rinoceronte. El cuerno de un rinoceronte adulto puede llegar fácilmente a los 2 millones de dólares, así que no es de extrañar que sólo en Sudáfrica sea abatido un rinoceronte cada 24 horas.

Ahora Roccy vive, junto a otros siete rinocerontes más, en la reserva Elandela bajo el programa Rhino Survivor Trust. Cualquier esfuerzo es poco en la lucha contra una desaparición anunciada y vertiginosa de la especie.

Aquella tarde iba a tener mi primer encuentro con los leones blancos. Tras un par de horas de safari tenía ante mis incrédulos ojos, un par de leonas. Una de tonalidad más marrón, la otra blanca. Ambas forman parte de la familia de leones blancos del proyecto Elandela para la protección y cría de estos felinos.

Leones blancos en la reserva de Elandela Lodge, Sudáfrica.

Alfonso Polvorinos.

Los leones blancos son una mutación genética derivada de un gen recesivo que produce estos ejemplares únicos en el mundo. A diferencia de los leones albinos, que carecen de él, estos leones si tienen el pigmento que da color a la piel, pelo y ojos, pero es un pigmento de color blanco. Leucismo, es el nombre que recibe esta mutación. Durante muchos años los leones blancos fueron sólo objeto de leyenda hasta que, en 1975, un equipo de científicos localizó y grabó a una camada en la región de Timbavati, en la parte central del Parque Nacional sudafricano Kruger. Es la única población salvaje conocida. En esta región se encuentra Elandela. Rocco e Ivonne no dudaron en abanderar el único proyecto de conservación de la especie en su hábitat natural.

A la mañana siguiente regresé, tras la pista de los machos, al recinto de 4.000 hectáreas donde viven los seis leones blancos de Elandela. Se hicieron de rogar, pero al final dimos con ellos: un macho dominante, otro joven y dos cachorros. Sentado en el jeep, con el motor apagado, disfrutando de estas cuatro rarezas. Muchas emociones nuevas en apenas 24 horas de safari.

Aquellos días con Rocco e Ivonne me sirvieron de mucho, no sólo por la oportunidad de ver en su hábitat natural a unos animales singulares, sino por conocer a una pareja con verdadera pasión por la fauna africana y que no dudan en emplear su vida y recursos para mejorar la realidad de dos especies emblemáticas del continente negro.

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