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Orellana en el Amazonas

Para salvar su vida, Francisco de Orellana recorrió casi por completo el río Amazonas, enfrenándose a las tribus que se encontraban por el camino, pero respetando a los indios y considerándolos siempre como seres iguales. Algo que no puede decirse de Pizarro o de Almagro

7 de septiembre de 2012

Si hay un hombre al que admiro en la nómina de los llamados conquistadores españoles, no es otro que el extremeño Francisco de Orellana, el primer capitán que descendió –al mando de cincuenta y cuatro soldados, dos frailes y dos remeros negros –el curso casi completo del río Amazonas, desde la cabecera del río Coca hasta el Napo, uno de los principales afluentes del gran curso de agua americano –el más largo del mundo por delante del Nilo, del Missouri-Mississippi y del Yangtzé –, hasta la desembocadura en el delta que se forma más allá de Belem do Pará.

Embarcación de Francisco de Orellana.La epopeya, que como tal hay que bautizar aquel viaje, la narró con detalle y usando un castellano exquisito el dominico Fray Gaspar de Carvajal, en un libro que es uno de los mejores relatos de las llamadas Crónicas de Indias, un libro que en mi opinión tiene el valor literario de una pequeña Odisea. Entre el mito y la realidad, Gaspar de Carvajal habló de unas mujeres guerreras, semejantes a las amazonas de las leyendas griegas, y fue así que el rio, bautizado al principio como Orellana, acabó convirtiéndose, por extraños rebotes míticos, en el Amazonas.

A Orellana le empujó rio abajo la necesidad. La fuerza de la corriente del Napo le impedía, una vez que se echó a navegarlo, regresar río arriba, y el hambre acuciaba. Para el fraile Carvajal, sólo había dos opciones: “seguir el rio o morir”. Y el capitán escogió la primera. Pero los expedicionarios pasaron no pocas penalidades. “Vivíamos en tan gran necesidad que no comíamos sino cueros, cintas y suelas de zapatos cocidos con algunas hierbas…”.

Francisco de Orellana.Y no cesaron de luchar contra las tribus que encontraban en su descenso del río, a causa de la  hostilidad que desataban los propios españoles en sus intentos por robar las reservas de comida de los poblados indígenas. La navegación del Amazonas comenzó el 26 de diciembre de 1541 y los viajeros alcanzaron la costa atlántica el 26 de agosto del año siguiente. Ocho meses justos les llevó, pues, la aventura. No habría otra nueva expedición por el río hasta catorce años después, cuando Pedro de Ursúa y Lope de Aguirre se embarcaron desde el tributario Marañón. La nueva aventura devino en locura y los dos capitanes murieron.

Lo que distinguió a Orellana de otros “conquistadores” fueron su cordura y su rectitud: mientras otros asesinaban sin contemplaciones, él trataba de negociar con sus enemigos; y al contrario que los Pizarro o que Almagro, paisanos suyos del pueblo extremeño de Trujillo, no consideraba a los indios seres inferiores, sino iguales.

Orellana merecía un recuerdo más emocionado del que la Historia de las Indias le ha concedido.

Amazonas, Francisco de Orellana, Javier Reverte

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  • 30 de noviembre de 2013 a las 9:37

    Más vale prevenir que curar, y antes de la expedición que iba a emprender a un país tropical de nombre Suráfrica para tomar parte en un safari con motivo del viaje de novios, bendita excusa, me vacuné conga la fiebre amarilla y la hepatitis B con el fin de prevenir ciertas enfermedades y males mayores. No deseaba que mis vacaciones se tornaran en pesadilla. Tanta cautela no sirvió de mucho, ya que, por fortuna, ni yo ni mi pareja contraímos ninguna enfermedad tropical, pero la mala fortuna me hizo pisar mal al bajar de un jeep que padecí una fractura grave de tobillo, por lo que nos tuvimos que marchar de aquel paraíso antes de lo esperado.

    Por Javier Ramos