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Siete minutos de angustia

Aterrizar para comenzar un viaje es un momento de sentimientos encontrados, de ilusión por la aventura y miedo a lo desconocido. La sonda espacial ‘Curiosity’ también vivirá esas sensaciones en los siete angustiosos minutos que dure su aterrizaje en Marte.

2 de agosto de 2012

Puede que esté exagerando y que las sondas espaciales no tengan esos sentimientos tan antropomórficos. Pero de lo que estoy seguro es que los cientos de científicos y técnicos, que llevan casi una docena de años trabajando en el proyecto de la Curiosity, van a sentir en lo más hondo la angustia de que algo vaya mal durante el aterrizaje en Marte.

Son muchos años trabajando y soñando en todo lo que la Curiosity va a descubrir. Es, y con diferencia, el rover más grande que se ha posado sobre ese planeta y también es el más sofisticado. Sus antecesores le han abierto el camino indicando a los científicos lo que se puede esperar de ese planeta aparentemente desierto. Y lo que se puede encontrar es nada menos que vida. Formas incipientes de vida que ayudarán a desentrañar el misterio de la aparición de la vida en nuestro propio planeta.

Son muchos sueños, muchas incógnitas científicas y muchos desafíos tecnológicos. Se han desarrollado nuevos materiales, nuevos equipamientos y nueva instrumentación para que un rover de 1.000kg de peso, similar a un automóvil utilitario, se mueva por la superficie de Marte. Pero para llegar y posarse en la superficie tendrá que sufrir un proceso de desaceleración que le haga pasar de los 20.000 kilómetros por hora con que llega a Marte a poco más de 2 kilómetros por hora. Todo un desafío tecnológico sin precedentes dado el tamaño del rover, que ha obligado a replantear parte de la estrategia de desaceleración.

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Su primera fase está basada en un escudo térmico que tendrá que resistir temperaturas de 1600 grados durante varios minutos de aparente caída libre, pero que realmente es un planeo controlado hacia un destino preciso. La segunda, en un nuevo diseño de paracaídas supersónico, necesario para frenar la caída en una atmósfera que es cien veces más delgada que la de la Tierra. Pero a partir de aquí, de poco ha servido la experiencia de misiones anteriores en Marte. Puesto que la tercera fase, completamente nueva, es una atrevida apuesta por un sistema de retrocohetes, que tiene que funcionar con una sincronización perfecta para posar delicadamente al rover sobre la superficie.

Recreación de la Curiosity

NASA/JPL

Y todo ello a 200 millones de kilómetros de la Tierra, lo que significa que las señales, pese a viajar a la velocidad de la luz, nos llegarán con 14 minutos de retraso. Es decir: no es posible la intervención humana durante el aterrizaje y la nave espacial tendrá que tomar por ella misma sus propias decisiones en un proceso donde el margen de error es cero.

Es tal la importancia de la misión que la ESA –la Agencia Espacial Europea– ha decidido modificar la órbita de la sonda que tiene orbitando Marte, para que pueda recibir las señales de la Curiosity durante esos siete minutos de vértigo. Igualmente, las estaciones terrestres de seguimiento espacial de la ESA apoyarán a las de la NASA durante el descenso. Un ejemplo de cooperación en un mundo que cada vez parece buscar sus propios intereses.

Curiosity, ESA, MSL, NASA, REMS, Viaje espacial

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